Pigmento azurita y azul verditer

20 marzo, 2022
Memo Alfaro
Pigmento azurita y azul verditer
Azurita de la mina de Burra, al sur de Australia (imagen de Wikipedia)

En esta ocasión hablaremos del pigmento azurita y el azul verditer, que son pigmentos que si bien han sido reemplazados por pigmentos sintéticos modernos de cualidades similares o mejores, aún es posible conseguirlos para trabajar con ellos, siguiendo los pasos de los pintores de tiempos antiguos, quienes lograron que sus colores se hicieran presentes en nuestros tiempos gracias a su hábil manejo de las técnicas y materiales disponibles en sus entonces.

Siempre hubo buenas razones para seguir descubriendo nuevos pigmentos. Tanto razones económicas y razones de seguridad como aquellas relacionadas con el aspecto técnico y con lo que se podía plasmar valiéndose de nuevas coloraciones. En este sentido, el pigmento azurita con su variante de azul verditer es un pigmento muy antiguo (ya se conocía en tiempos de la dinastía egipcia), que probablemente sentó las bases para referentes de color que siguieron su transformación hasta nuestros días.

Al parecer de artistas y fabricantes, sigue siendo genial para pintar al temple, al óleo y con acuarelas, así que el pigmento azurita y el azul verditer definitivamente podrían interesarte, por lo que te recomiendo seguir leyendo esta publicación para conocer sus pormenores.

El pigmento azurita en la historia

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Detalle de la pintura lateral de la momia tebana expuesta en la exposición "200 Tesoros del Museo Australiano" (foto de Abram Powell)

Según la investigación que presenta el libro Artist’s Pigments Vol. 2, es posible que el pigmento azurita se haya empleado como pigmento de pintura ya en la Cuarta Dinastía en Egipto. Sin embargo, no se usó ampliamente en Egipto o en el mundo clásico aparentemente debido a la disponibilidad del pigmento de cobre sintético o azul egipcio (silicato de calcio y cobre).

Solía obtenerse de las minas del Sinaí. Los escritores de la antigua Mesopotamia informan del uso de un mortero especial para molerlo. No parece haber sido utilizado en pinturas murales romanas antiguas, pero los escritores romanos ciertamente sabían sobre su uso como pigmento. La fusión de vidrio y azurita se desarrolló en la antigua Mesopotamia.

La azurita llegó a ser el pigmento azul más importante en la pintura europea durante toda la Edad Media, el Renacimiento y más tarde, a pesar de que el ultramar era más exótico y costoso, por lo cual recibió una mayor mención (sus cualidades, por supuesto, lo preceden, y como puedes ver en nuestra publicación "Colores primarios, ¿cuáles son exactamente?" algunos lo consideran un color primario, aunque eso es debatible). En la pintura de caballete europea de los siglos XV y XVI, la azurita natural se usaba comúnmente como pintura de base para el ultramar. 

A medida que la pintura europea emergió de la Edad Media al Renacimiento, floreció el uso del azul azurita. Podría, por ejemplo, creerse que las túnicas azules en la pintura al temple del Giotto “Pentecostés” de aproximadamente 1310-18 fueron pintadas con azul ultramar, pero de hecho se pintaron con pigmento azurita en su lugar.

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Giotto (y su taller) - Pentecostés (c 1310-18), egg tempera on poplar, 45.5 x 44 cm, The National Gallery (Bequeathed by Geraldine Emily Coningham in memory of her husband, Major Henry Coningham, and of Mrs Coningham of Brighton, 1942), London. Courtesy of and © The National Gallery, London.

Con algunas excepciones notables, cuando se une mediante secado de aceite o huevo, el pigmento azurita ha demostrado ser un pigmento estable y confiable. Su única desventaja real es que molerlo demasiado finamente da como resultado un aclaramiento de su color.

Hablando de fuentes y predominancia, existe evidencia de que Hungría fue la principal fuente de azurita en Europa hasta mediados del siglo XVII, cuando ese país fue derrocado por los turcos y se cortaron los suministros. Esto se sustenta en parte por el hecho de que se informa que Hungría es una localidad actual de azurita.

Otras fuentes pueden haber sido Chessy (cerca de Lyon en Francia) y Cerdeña, ambas localidades modernas. De hecho, fue debido a la presencia de azurita en la primera que llegó a llamársele chesilita (“chessylite”) a la azurita a principios del siglo XIX.

Pigmento azurita y azul verditer
En "Dama con una ardilla" de Hans Holbein "El Joven" (1526-8), podemos ver el fuerte tono verdoso de la azurita. El fondo se pintó con dos capas separadas de azurita granulada, la variación más colorida del pigmento, mezclada con blanco de plomo. Los pigmentos se unieron con aceite de linaza.

Como dato curioso, la wikipedia menciona que el uso de azurita y malaquita como indicadores de mineral de cobre llevó indirectamente al nombre del elemento níquel en el idioma inglés.

¿Cómo? El níquel, que es un mineral que también se conoce como niccolita, se meteoriza en la superficie para convertirse en un mineral verde (annabergita) que se asemeja a la malaquita. Esta semejanza resultó en intentos ocasionales de fundir níquel creyendo que era mineral de cobre, pero tales intentos siempre terminaban en fracaso debido a las altas temperaturas de fundición necesarias para reducir el níquel. Tal era la frustración que en Alemania este engañoso mineral llegó a ser conocido como kupfernickel, literalmente "demonio de cobre".

Propiedades del pigmento azurita

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Pigmento azurita

La azurita en terrones cuidadosamente seleccionada solo necesita ser triturada, lavada, levigada y tamizada para preparar el pigmento azurita como tal. La azurita molida gruesa produce azul oscuro; el pulido fino produce un tono más claro.

En tiempos recientes, en Japón se han producido tres grados de azurita: gruesa, media y fina.

Características de las partículas

Dado que el pigmento se fabrica mediante trituración, las partículas tienen un aspecto quebrado y fracturado; y la fractura es concoidea. A menos que estén bien tamizadas, las partículas son de tamaño irregular. No es raro encontrar partículas dispersas de malaquita y cuprita debido a la estrecha asociación de los tres minerales en la naturaleza. La proporción de estas impurezas influye fuertemente en el color de una película de pintura de azurita.

Propiedades ópticas

En luz transmitida, las partículas gruesas de azurita son de color azul profundo y las partículas más finas son de color azul pálido. A diferencia del ultramar, que tiene un matiz violáceo, el pigmento azurita tiene un matiz verdoso. Las partículas más grandes muestran alto relieve y bordes oscuros, especialmente cuando se montan en un medio de índice de refracción más bajo como el bálsamo de Canadá o Aroclor. La azurita, un cristal monoclínico, su refracción es moderadamente alta y fuertemente birrefractante.

Propiedades químicas

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Corte transversal de los ropajes azules de la Virgen en La Virgen y el Niño de Dieric Bouts. National Gallery, Londres, núm. 2595. Las sombras de las ropas consisten en una veladura de ultramar natural sobre una capa de azurita, ambos aplicados en aceite.

El pigmento azurita es estable a la luz y a la atmósfera. Emite agua y dióxido de carbono cuando se calienta a aproximadamente 300° C o más y se vuelve negro con la formación de óxido cúprico. No se ve afectado por los álcalis fríos, pero se vuelve negro cuando se calienta con ellos. Se descompone fácilmente por ácidos minerales diluidos con desprendimiento de gas CO2. Cuando está envuelto por una película orgánica (medio) o cuando está en una pequeña cantidad, las partículas pueden disolverse sin una liberación perceptible de gas.

Permanencia

A pesar de que la azurita es un carbonato y, por lo tanto, sensible a los ácidos, tiene un buen historial con respecto a la permanencia cuando se emplea en medios de aceite y témpera. Sin embargo, se oscurece por la exposición a vapores de azufre, especialmente cuando se ha utilizado en pinturas murales.

También se dice que el pigmento azurita se vuelve verde debido a la alteración de la malaquita, como, por ejemplo, en las pinturas al fresco de Cimabue en el techo de la Iglesia Superior de San Francisco en Asís. De hecho, se dice que no hay iglesia medieval italiana donde la azurita en las pinturas murales no muestre evidencia de haber sido transformada en malaquita. Incluso ha informado de un caso de transformación de azurita en malaquita en pinturas murales en Rumania.

Se sabe que capas gruesas de azurita en óleo sobre pinturas de caballete se han vuelto verdosas o muy oscuras y, en algunos casos, casi negras, especialmente cuando el pigmento no está mezclado con ningún otro pigmento.

Pigmento azurita y azul verditer
Partículas de pigmento azurita de la pintura Madonna and Child de Simone Martini. Museo Isabella Stewart Gardner, Boston. (270x)

No se ha establecido la causa de esta decoloración y la transformación a malaquita no parece ser la explicación. Puede atribuirse, en parte, al oscurecimiento del medio en capas de pintura ricas y de textura gruesa, a pesar de la tendencia de los pigmentos de cobre a ejercer un efecto secante y antioxidante sobre una película de aceite.

La formación de una fina capa superficial de óxido cúprico negro en las partículas de azurita por varios mecanismos hipotéticos es otra posible explicación. Recientemente se ha observado en esculturas policromadas excavadas la conversión de azurita en óxido cúprico (tenorita) en un ambiente alcalino.

La pintura de azurita aplicada de forma espesa también se ve con frecuencia muy arrugada y agrietada, aunque a menudo debajo de la superficie el pigmento permanece en buenas condiciones.

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Preparación de pigmento azurita para acuarela (imagen de Aspen Creek Art)

En defensa del pigmento azurita y sus propiedades positivas se puede decir que, cuando se prepara correctamente, es uno de los pigmentos más permanentes que se conoce. Su mala reputación de cambiar su color a verde, u oscurecerse, proviene de la aplicación incorrecta del tamaño (size, referente a la cantidad de aglutinante), para mantener las partículas más grandes firmemente en su lugar.

Se sabe que el tamaño se ve fácilmente afectado por la humedad y se vuelve oscuro, pero las partículas de pigmento no se ven afectadas. Las técnicas de restauración incorrectas en el pasado también son la causa de la decoloración; com ejemplo, podemos decir que con el pigmento azurita se pueden crear mezclas con blanco de plomo que nunca cambian de color.

Ejemplos de uso

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Jan van Eyck (c 1390–1441) and Hubert van Eyck (c 1366–1426), Adoration of the Lamb, panel from the Ghent Altarpiece (c 1425-1432), oil on panel, 137.7 x 242.3 cm (panel), Saint Bavo Cathedral Sint-Baafskathedraal, Ghent, Belgium. Wikimedia Commons.

Como ha sido identificado en la página Eclecticlight Company, el cielo en el magnífico panel central de van Eyck del Retablo de Gante, la Adoración del Cordero, de aproximadamente 1425-1432 se basa en el uso de pigmento azurita, donde ahora se puede ver que se ha vuelto ligeramente verde en algunas partes.

Pigmento azurita y azul verditer
Raphael (Rafael Sanzio de Urbino) (1483–1520), The Miraculous Draft of Fishes (c 1515-16), bodycolour over charcoal on paper, mounted on canvas, 319 x 399 cm, The Royal Collection of the United Kingdom, UK. Wikimedia Commons.

Cuando las pinturas de acuarela se generalizaron, el pigmento azurita fue a menudo el único pigmento azul utilizado. Este es el caso de las primeras acuarelas opacas de gran tamaño, las caricaturas de Rafael pintadas alrededor de 1515-16, incluida La milagrosa pezca de los peces que aquí vemos.

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Peter Paul Rubens, 1577 - 1640 An Autumn Landscape with a View of Het Steen in the Early Morning probably 1636 Oil on oak, 131.2 x 229.2 cm Sir George Beaumont Gift, 1823/8 NG66 https://www.nationalgallery.org.uk/paintings/NG66

En Paisaje de finales de otoño con una vista de Het Steen en la madrugada de Rubens (hacia 1636), es el pigmento azurita el que proporciona el color azul de su magnífico cielo. Para saber más sobre Rubens y su uso del color te recomiendo publicaciones de nuestro blog como "La pintura al óleo según Rembrandt, Rubens, Tiziano y otros grandes artistas", o bien, si lo que te interesa es su forma de trabajar el dibujo, entonces checa la publicación "Los Bocetos de Rubens"

Con su amplio rango y bajo costo, puede parecer extraño que el azul azurita se haya abandonado tan completamente cuando llegó el azul de Prusia.

Si bien después estuvo presente en esencia como el sintético Azul Verditer (del cual te hablaré en unos momentos) o Azul Bice, pocas pinturas parecen haber sido sometidas a un examen cuidadoso para establecer si usaron tal pigmento sintético. Es un pigmento que se conoce casi por completo por su uso en pinturas domésticas, particularmente con fines decorativos, lo que resulta raro para muchos artistas y entusiastas de la pintura, pero lo que sea que haya sucedido con el impulso perdido del pigmento azurita permanece incierto.

Azules de cobre artificiales: Azul verditer

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Imágenes del azul verditer en luz reflejada normal (izquierda) y en luz ultravioleta/UV (derecha) 100x de mezcla de pigmento en un portaobjetos de vidrio para ilustrar el color del pigmento junto con la presencia o ausencia de autofluorescencia

El azul verditer o bice azul son dos de los nombres más frecuentes dados al carbonato básico artificial (de cobre) de aproximadamente la misma composición química que la azurita, aunque en el siglo XVII el término bice azul se había aplicado al pigmento mineral. El azul de Bremen, el azul cendres y el azul ceniza también se asocian con la azurita sintética.

Se conocen numerosas recetas tempranas para su elaboración; las más sencillas requieren de la adición de carbonato de calcio al sulfato de cobre o alguna otra sal de cobre soluble.

Las partículas del azul verditer pueden estar redondeadas. El tamaño de estas suele ser más regular que el de la azurita y el color es similar al del mineral finamente molido. Los investigadores han argumentado que en Inglaterra el azul verditer era un subproducto del oficio de refinar de plata como resultado de la extracción química del cobre de su aleación con plata.

Pigmento azurita y azul verditer
Microfotografía de azul verditer a 200X del set McCrone de referencias de pigmentos

También se prepararon muchas muestras de azul verditer y verde verditer bajo diferentes condiciones experimentales y mostraron que el carbonato básico azul requiere precipitación a temperaturas relativamente bajas, mientras que el verde podría ser el producto más comúnmente formado en condiciones menos controladas.

El carbonato de cobre básico artificial, también conocido como "verditer del refinador", parece haber estado bien establecido como color de los pintores de casas durante el siglo XVII. La investigación informa de su uso en 1638 para un "buen soplido en Oylle" en el comedor de Ham House, Surrey, Inglaterra, aunque se sabía que el pigmento se utilizaba mejor como pintura para trabajar al temple.

Así pues, con todo y la introducción del azul de Prusia a principios del siglo XVIII, los decoradores de interiores continuaron utilizando el azul verditer en pinturas para el hogar tanto al temple como al óleo para azules claros y para verdes mixtos.

El azul verditer en las artes

SI hablamos de su permanencia y compatibilidad, el azul verditer como pigmento de uso artístico es estable en la cal y es muy adecuado para usarse al temple y acuarela, aunquea diferencia del pigmento azurita es propenso a oscurecerse o volverse verdoso en aceite. Sin embargo, puede usarse con cierto éxito si se mezcla con blanco de plomo en aceite.

El pigmento blanco aclara el azul y evita que parezca demasiado oscuro. Las muestras pintadas de azul verditer oscuro en aceite obtenidas por el refinador de la página Natural Pigments muestran pocos cambios de color después de cinco años.

El azul verditer absorbe una cantidad media de aceite (23 g de aceite por 100 g de pigmento).

Como se usa en polvo y es un pigmento que contiene cobre, el azul verditer puede ser tóxico si se inhala o ingiere. Se debe tener cuidado al manipular el pigmento en polvo seco para evitar inhalar el polvo. SI quieres ver más alternativas, recuerda checar nuestro catálogo.

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