El pigmento bermellón y las propiedades del cinabrio

13 marzo, 2022
Memo Alfaro
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Una caja china de laca tallada en rojo cinabrio de la dinastía Qing (1736-1795), Museo Nacional de China, Beijing

Antes del muy conocido pigmento bermellón, fueron las propiedades del cinabrio como mineral las que llamaron la atención del ojo humano. Solo basta verlo para imaginarse la razón por la cual este pigmento rojo-anaranjado es bastante famoso desde la antigüedad y ha sido utilizado en una gran diversidad de culturas.

No solo fue mencionado por Cennino Cennini en su Il libro dell'arte del siglo XV, el cual, recordemos, es un manual sobre cómo trabajar la pintura de finales de la Edad Media y principios del Renacimiento bastante completo, sino que a pesar de no ser el más seguro de los pigmentos (contiene mercurio), se le ha utilizado extensamente en las artes, por lo que no está por demás conocerlo más a fondo.

Puede que existan algunos que denominen “cinabrio” al pigmento, y de hecho no están equivocados, ¿Cómo es esto posible? Pues aquí encontrarás la respuesta. Esta publicación también pretende desambiguar la terminología utilizada para referirse al pigmento bermellón y al cinabrio, aunque el plato fuerte del menú son los pormenores de su uso.

El pigmento bermellón: Nacido de las propiedades del cinabrio

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El pintor veneciano Tiziano usó bermellón para lograr un efecto dramático. En la Asunción de la Virgen (1516–18), las túnicas bermellón llaman la atención sobre los personajes principales (wikipedia).

La wikipedia nos dice que la  palabra bermellón proviene de la palabra del francés antiguo vermeillon, que se deriva de vermeil, del latín vermiculus, un diminutivo de la palabra latina vermis, o gusano.

¿Te resulta un poco extraño? El nombre se originó porque tenía un color similar al tinte rojo natural elaborado a partir de un insecto, Kermes vermilio, que se usaba ampliamente en Europa como pigmento y que también ya tiene su propia publicación en nuestro blog, bajo el nombre de “”El pigmento rojo carmín: Cochinilla y Kermes”. El primer uso registrado del pigmento "bermellón" como nombre de color en inglés (vermilion o vermillion) fue en 1289.

Así, el término cinabrio se usó indistintamente con el de bermellón hasta el siglo XVII, cuando bermellón se convirtió en el nombre más común. Ahora, el término "cinabrio" se utiliza en mineralogía y cristalografía para la forma cristalina roja del sulfuro de mercurio HgS. Así, el pigmento mineral natural se llama "cinabrio" y su forma sintética se llama "bermellón".

Se supone que el nombre “cinabrio” es de origen indio, y no sería raro debido a lo común de su utilización en la India. Las mujeres hindúes usan bermellón a lo largo de la raya de su cabello (conocida como Sindoor) para indicar que están casadas, y los hombres y mujeres hindúes con frecuencia usan el pigmento en la cabeza durante las ceremonias religiosas.

Se dice que también a veces se usaba la palabra para designar la sangre de dragón, una resina roja. Teofrasto nos informa que los griegos conocían dos tipos de cinabrio: Uno de ellos era indudablemente cinabrio real (principalmente de España) y el otro en realidad era plomo rojo. El cinabrio o minium de Plinio era verdadero bermellón; también lo era el minio de Vitruvio. Teófilo lo llamó cenobrium.

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Un ejemplo del uso del pigmento bermellón en una pintura china, Tribute Horse and Groom de Chao Yung (1289--c . 1360) de 1347. (Freer Gallery of Art, visto en Artist's Pigments Vol. 2)

Para empezar a hablar un poco de las propiedades del cinabrio, debemos mencionar que es el principal mineral del metal mercurio o mercurio y que se encuentra bastante distribuido -aunque no de manera abundante- en el mundo. Es mencionado por Teofrasto (escritor griego del siglo IV), el autor de De Lapidibus, aunque los traductores de dicha obra indicaron que el cinabrio era conocido en Grecia ya en el siglo VI a.C. y quizás ya lo era en Asia Menor mucho antes de eso.

De hecho, a China se le atribuye el mérito de sintetizar el pigmento bermellón a partir de mercurio y azufre. La descripción más antigua conocida de este proceso data del siglo VIII. POr aquel entonces se le conocía como “Rojo de China” y llegó a ser bastante común en la vida cotidiana de la vida, pues se le podía encontrar desde en las lacas rojas de los palacios hasta las pastas de impresión para sellos de nombres personales y la tinta caligráfica roja reservada para los emperadores.

Los holandeses miraron hacia atrás a través de los siglos, basando sus técnicas en las adoptadas en la antigua China. Los nombres cinabrio y bermellón se usaron libremente para describir el pigmento natural o sintetizado hasta el siglo XVII, momento en el que el bermellón se convirtió en el nombre más común. A finales del siglo XVIII, el nombre cinabrio se aplicaba generalmente solo al mineral natural no triturado.

El pigmento bermellón y las propiedades del cinabrio
Johannes Vermeer - La joven del sombrero rojo, 1665-66.

A mediados del siglo XIX, el pigmento bermellón chino se consideraba la forma más pura, especialmente en comparación con la variedad europea de la época que solía ser más barata debido a que tenía más impurezas. Al respecto, el pintor Cennino Cennini nos dice en su famoso manual Il libro dell’arte:

“Compra siempre bermellón intacto, y no machacado ni molido. ¿La razón? Porque generalmente está adulterado, ya sea con plomo rojo o con ladrillo machacado”.

Un dato curioso sobre el pigmento bermellón y sobre las propiedades del cinabrio  es que, pese a estar tan bien identificado, no hay vestigios del uso del bermellón/cinabrio en el Egipto dinástico ni en las primeras civilizaciones de Mesopotamia.

Características físicas del bermellón y del cinabrio

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Pigmento bermellón procesado en seco que se obtiene pulverizando un trozo de bermellón sublimado. Las partículas más grandes tienden a alargarse, lo que refleja la estructura columnar de la muestra de grumos. Inmersión en aceite, luz transmitida, 51 Sx. Montado en bálsamo de Canadá. (Artist's Pigments Vol. 2)

Entre las propiedades del cinabrio molido tenemos que sus partículas son bastante distintivas en color y características generales cuando se ven microscópicamente en luz reflejada y transmitida. A menos que se clasifiquen cuidadosamente mediante tamizado o levigación, las partículas son de tamaño desigual y tienen una apariencia claramente fracturada.

El cinabrio, que pertenece al sistema hexagonal, tiene una hendidura prismática perfecta, pero una fractura irregular. Cuando se ve con aumentos de luz fuertemente convergentes superiores a 200x, el color transmitido es rojo cereza brillante.

Hasta la fecha es posible conseguir pigmento bermellón/cinabrio, los fabricantes chinos conocen la mejor manera de lograr un pigmento de la mayor calidad artística, siguiendo un proceso riguroso que la página Master Pigments nos comparte:

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Foto del mineral cinabrio de la marca Master Pigments

“El pigmento de cinabrio de Master Pigments se prepara a partir de cristales de cinabrio naturales. Esta forma rara del mineral se obtiene de las minas en la provincia de Hunan, China. El proceso de preparación del pigmento comienza con el lavado de los cristales y luego continúa con la molienda húmeda gradual en un ambiente libre de metales para evitar la contaminación.

Los cristales se muelen primero con medios grandes, para reducir gradualmente el tamaño de las partículas a una arena fina. Esta arena fina se vuelve a lavar para eliminar la mayor cantidad posible de impurezas minerales.

El siguiente paso es el fresado en húmedo con medios de circonio más pequeños (muy duros y pesados), durante un período de tiempo prolongado. Un tiempo de molienda prolongado con una contaminación mínima es la clave para la preparación de este color rojo verdaderamente único.”

También, al pensar en las propiedades del cinabrio como pigmento, lo consideran como uno siempre a tener en consideración para los tonos de la carne y la piel, por su calidez y fuerza, y se recomienda utilizar muy poco en las mezclad para los tintes de la piel (si quieres saber más sobre cómo pintar piel, nuestra publicación “La teoría del color de Munsell para pintar el color de la piel” te vendrá de maravilla).

Permanencia y compatibilidad con otros pigmentos y medios de pintura

El pigmento bermellón y las propiedades del cinabrio
El panel central del "Descenso de la Cruz" de Peter Paul Rubens (1612-14) en el enorme tríptico en Onze-Lieve-Vrouwekathedraal, en Amberes, es una de las demostraciones más espectaculares del uso del Bermellón y de su brillo cromático duradero. (dato de: eclecticlight)

A pesar de que el pigmento bermellón es un sulfuro, es notablemente poco reactivo con otros pigmentos. En medio de aceite, se usaba comúnmente con blanco de plomo para producir tintes de carne sin signos de formación de sulfuro de plomo negro.

Se utilizó, también, en paredes al fresco de cal alcalina. El pigmento bermellón fue considerado un pigmento resistente a la luz por la Sociedad Alemana para la Promoción de Técnicas de Pintura Racionales y el Estándar Comercial de los Estados Unidos CS 98-62 (Departamento de Comercio de los Estados Unidos, 1962), pero las autoridades hoy en día generalmente no lo consideran un "pigmento permanente", ya que se sabe desde la época romana que algunos especímenes pueden oscurecerse de una manera aparentemente caprichosa.

Sin embargo, numerosos ejemplos en pinturas dan testimonio de su estabilidad esencial, y se ha observado que las muestras soportan la exposición a la luz solar durante al menos diez años.

Pese a todo, es bueno saber que hay estudios que han demostrado que el bermellón parece acelerar la fotooxidación de las películas de aceite de linaza, aunque hay pinturas donde se utilizó que conservan el color sin mayor problema. Déjame comentarte un poco más all respecto de las  propiedades del cinabrio que pueden llevar al oscurecimiento.

Sobre el obscurecimiento del pigmento bermellón

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"El paisaje montañoso del río con un jinete hablando con una pastora" de Aelbert Cuyp de aproximadamente 1655-60 es una de las pocas pinturas al óleo en las que el oscurecimiento del cinabrio se ha vuelto obvio. El pigmento sirve bien en el abrigo del cazador, pero se ha oscurecido en parches.

En condiciones normales, el sulfuro de mercurio existe en dos modificaciones cristalinas principales, el cinabrio rojo (a-HgS) y el metacinabrio negro (a '- HgS).

Aunque es la forma roja la que buscan los artistas, la mayoría de los métodos para sintetizar el compuesto primero producen la forma negra, que debe sublimarse o digerirse para producir la variedad roja.

Estudios detallados entre 1912 y 1918 mostraron que la digestión en polisulfuros alcalinos facilitó la transición del negro al rojo, pero que las impurezas en el licor de digestión, particularmente el tiosulfato, llevaron a una inestabilidad considerable de la forma roja.

En 1987 se demostró que las impurezas de haluros de metales alcalinos en el pigmento bermellón son particularmente eficaces para catalizar la transformación. Tanto el frotamiento (trituración) como la exposición a la luz promueven la conversión a metacinabrio.

La exposición a la luz de una longitud de onda de 400 a aproximadamente 570 nm -la región en la que el cinabrio absorbe la luz- inducirá un oscurecimiento que, hasta cierto punto, es reversible en la oscuridad. En experimentos controlados, se ha descubierto que el oscurecimiento es más rápido en pinturas que permiten que la luz penetre debajo de la superficie.

Reflectancia espectral y de color

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pigmento chinese vermilion/bermellón chino del sitio PIGMENT Tokyo, marca: Holbein

Debido a su alto índice de refracción, el bermellón es un pigmento con un alto poder de dispersión de la luz y, por lo tanto, una excelente capacidad de ocultación / poder cubriente. Los pigmentos más brillantes varían en el color de la masa, desde un rojo fuerte hasta un naranja rojizo vivo.

La longitud de onda dominante de este pigmento brillante varía entre 605 y 615 nm; la pureza es de aproximadamente el 67%. Esto hace del pigmento bermellón uno tan alto en croma que se ha dicho que eran necesarios pigmentos vívidos como la azurita y la malaquita para equilibrarlo en la paleta del artista medieval.

Las curvas de reflectancia de los estados oscurecidos del pigmento bermellón brillante son similares a las de las variedades oscuro y medio, lo que hace difícil -si no imposible- distinguir de esta manera si el color oscuro de una pintura bermellón está en su estado original o en el  oscurecido, a menos que al examinar su sección transversal se observe que la forma oscurecida se encuentra principalmente en la superficie y no en toda la pintura.

La página natural pigments nos señala que el cinabrio/bermellón tiene el índice de refracción más alto de cualquier otro mineral conocido, pues su índice medio de luz de sodio es de 3,256, mientras que el índice del diamante -una sustancia de notable refracción- es de solo 2,42.

Sustitución y sofisticación

El pigmento bermellón y las propiedades del cinabrio
Pigmento rojo cadmio

Quizás debido a su costo y también debido a la escasa resistencia a la luz de algunas variedades, el pigmento bermellón ha sido sustituido y sofisticado durante mucho tiempo mediante la adición de plomo rojo, naranja cromo y colorantes orgánicos.

El "bermellón carmín" era a menudo una mezcla de óxido de hierro rojo y bermellón. Bajo el nombre de "bermellón americano", se han vendido pigmentos de cromo naranja y mezclas de plomo rojo y lacas. El "bermellón de antimonio" (Sb 2 S 3), presumiblemente como un sustituto del bermellón verdadero, se introdujo en Inglaterra en 1847 pero probablemente nunca atrajo un uso generalizado.

Los lakes solos, basados en rojo monolito, rojos lithol, eosina y otros tintes sintéticos del tono apropiado, alguna vez fueron llamados "bermellones". Para saber más acerca de este tipo de pigmentos (los lakes) te recomiendo nuevamente nuestra publicación sobre el carmín -uno de los lakes más famosos- antes mencionada.

El antes mencionado rojo cadmio es el color por excelencia con el que se sustituye el uso del pigmento bermellón hoy en día, aunque la verdad es que por sí solo no le hace toda la justicia a la coloración lograda con las propiedades del cinabrio sintetizadas. Por este motivo (y también conscientes de la preocupación por la toxicidad del pigmento), la página de Winsor & Newton nos explica cómo lograr un color bermellón a través de la mezcla:

“Para crear una pintura más cercana al color bermellón, recomendamos una mezcla de Rojo cadmio, Rojo cadmio profundo y Blanco de titanio.

El rojo de cadmio es el color más cercano al bermellón, así que agrega cantidades muy pequeñas de rojo de cadmio profundo e incluso cantidades más pequeñas de blanco de titanio. Como ocurre con la mayoría de las cosas, la mezcla de colores es una cuestión de experimentación, y solo usted puede encontrar la combinación que más le agrade. El bermellón es un color opaco con un matiz anaranjado. El blanco de titanio asegurará la opacidad y el rojo de cadmio le dará la vitalidad necesaria.”

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Matiz vermellón o vermilion hue (obtenido como se indica anteriormente. Imagen de la página de Winsor & Newton)

Para finalizar, te dejo la cita de un gran pintor acerca de uno de los usos más comunes de este pigmento en las artes pictóricas:

"No dejes que el color de tu piel se congele; que no sea demasiado frío ni violeta, porque la carnación que se acerca a la blancura del lino no puede florecer con los signos de la vida.

Pero el bermellón lo hace brillar con un tono más carnoso. Esfuérzate por producir esta calidez. [...] En la pintura de campesinos, pastores y marinos, no escatimes en el ocre amarillo con tu bermellón. […] Ten cuidado de no iluminar los tintes de la piel en ninguno de los sexos con demasiado blanco; ningún blanco puro es visible en el sujeto vivo."

Peter Paul Rubens

Recuerda revisar nuestro catálogo de pigmentos y dejarnos todas tus preguntas o comentarios, estaremos gustosos de ayudarte en cualquier parte de tu proceso creativo.

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