En la historia: El pigmento azul egipcio

5 junio, 2022
Memo Alfaro
El pigmento Azul egipcio
Tres etapas de azul egipcio. Un trozo de frita azul (arriba a la izquierda); el pigmento en forma de polvo (abajo a la izquierda); y aplicado a una máscara de momia egipcia (derecha).

Seguramente has escuchado hablar sobre el pigmento Azul Egipcio.

Es uno de esos colores legendarios que se perdieron en el tiempo mientras las grandes civilizaciones iban construyendo y mutando hacia nuestro mundo moderno.

Este color milenario que, de acuerdo con la revista del Smithsoniano, pudo haber sido utilizado por primera en el periodo predinástico (3200-3250 BCE) (lo cual lo convierte en el primer pigmento artificial) dio color a los firmamentos nocturnos de las pinturas murales presentes en las paredes de las antiguas tumbas egipcias.

Después, los griegos y los romanos lo tomaron prestado, utilizándolo para pintar a la diosa mensajera Iris en el Partenon. No obstante, para la Edad Media, la técnica para crear el pigmento azul egipcio quedó presumiblemente perdida; de repente, dejó de aparecer en pinturas, hecho que resulta un poco misterioso.

En esta publicación, te presentamos muchos detalles sobre este pigmento azul, incluidas similitudes y otros datos de mucho valor para tu proceso creativo, como el hecho de que aún puedes conseguirlo.

El Pigmento Azul Egipcio

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La misma publicación antes mencionada nos dice también que los investigadores utilizaron imágenes de luminiscencia de infrarrojo cercano para identificar los pigmentos en las pinturas del siglo II d. C. Los compuestos orgánicos e inorgánicos emiten firmas distintas utilizando este método. "Esta técnica es muy sensible a la detección del azul egipcio, incluso en cantidades demasiado pequeñas para ser observadas a simple vista", escribe el equipo de investigación en su estudio, publicado en Applied Physics A.

El color azul no es visible, pero el pigmento está ahí. Los artistas podrían haber estado usando las propiedades brillantes de los pigmentos para modular los colores que pusieron encima. Sin embargo, tal vez el alejamiento de apreciar el azul por su tonalidad hizo que la fabricación del pigmento azul egipcio quedase en el camino.

El rojo, el amarillo y el negro se convirtieron en colores mucho más populares (pues también eran más comunes en diferentes regiones de Europa, por eso en nuestra publicación “Conoce todo sobre los pigmentos clásicos, modernos y contemporáneos de la pintura artística” aparecen con su denominación de “Pigmentos del periodo clásico”). Así pues, se dice que cuando el imperio romano se derrumbó, el azul egipcio desapareció.

Sin embargo, la historia no termina ahí. Las mismas propiedades brillantes que relegaron el color al fondo podrían hacer que el pigmento sea adecuado para tintas de seguridad u otras aplicaciones. El pigmento azul egipcio podría volver a surgir, y quizás el mundo de las artes también lo vuelva a acoger como antes, así que mientras tanto, hablemos un poco más acerca de él.

Pigmento azul egipcio en la antigüedad

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Pyxis o píxide de fayenza egipcia que a veces también ha sido asociada al pigmento azul egipcio, aunque no es lo mismo.

El pigmento azul egipcio es un silicato de cobre y calcio que se obtiene calentando a aproximadamente 850 °C un compuesto de calcio (como la piedra caliza en polvo), un compuesto de cobre (como la malaquita) y sílice (generalmente en forma de arena de cuarzo). Está incluido en el Índice de color como Pigment Blue 31, no. 77437.

En la antigüedad, el azul egipcio fue el pigmento azul más utilizado desde las primeras dinastías en Egipto hasta el final del período romano en Europa. Se utilizó en materiales como piedra, yeso, cerámica, madera, papiro, lienzos y pinturas murales. Con algunas excepciones, el azul egipcio se usa principalmente como pigmento, pero también se usa para formar objetos. A veces se confunde con la loza egipcia, un tipo especial de esmalte superficial, que es un material bastante diferente.

Otros nombres para el azul egipcio incluyen frita azul, frita de cobre, azul pompeyano, azul vestoriano, azul alejandrino, azul pozzuoli, bleu fritte, bleu d'Alexandrie, bleu de Pompei, bleu de Pouzzoles, azzuro egiziano y Frittenblau. La palabra latina caeruleum podría significar azul egipcio, pero a veces podría referirse solo a un pigmento azul. Lo mismo ocurre con la palabra griega kyanos.

El pigmento Azul egipcio

Los primeros ejemplos del uso del azul egipcio son de la Cuarta Dinastía en Egipto. El pigmento se encuentra presente en un sarcófago en el Museo Egipcio, El Cairo, y en esculturas de piedra caliza pintada. Los ejemplos más conocidos son las esculturas de Rahotep en el Museo Egipcio de El Cairo y La esposa cervecera en el Museo Arqueológico de Florencia.

La invención del proceso de fabricación del pigmento azul egipcio durante las primeras dinastías del antiguo Egipto, a partir del 3100 a. C., fue consecuencia de otros procesos técnicos conocidos que se utilizaban incluso desde períodos predinásticos en Egipto y Asia occidental.

El azul egipcio se fabrica fusionando arena y otros materiales junto con compuestos de cobre utilizados como agentes colorantes. Un proceso similar también ocurre naturalmente cuando los minerales de cobre se funden y los materiales azulados se forman como escoria, o intencionalmente cuando se preparan esmaltes azules para decorar objetos de piedra o cerámica.

Algunos investigadores sugirieron que esta frita azul se usó primero como esmalte y luego en forma de polvo como pigmento. Por lo tanto, los materiales silíceos azules eran familiares para las primeras culturas mucho antes de que se fabricara intencionalmente el pigmento azul egipcio.

Propiedades del azul egipcio

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Pigmento Azul egipcio

Color

El color del pigmento azul egipcio varía considerablemente, dependiendo de su composición, proceso de fabricación y tamaño de grano. Se pueden observar todas las intensidades, desde un azul oscuro hasta un azul blanquecino, resultando un color más claro cuando se reduce el tamaño de grano por molienda. Las temperaturas por encima de los 850°C hasta los 1.000°C durante la fabricación producen variedades de color verdoso a grisáceo.

Un pigmento verde que contiene wollastonita (CaSi0 3) ocurrió dentro de la obtención del azul egipcio de la dinastía XVIII, posiblemente como un subproducto accidental de la síntesis del azul. Este mismo pigmento que contiene wollastonita, llamado "frita verde" por los autores -mismos quienes sugieren que su producción puede haber sido intencional- se encontró también en varios sitios de la Quinta-Sexta Dinastía.

Permanencia

El pigmento azul egipcio es completamente estable en todos los medios. No se ha observado cambio de color cuando se aplica con medios orgánicos sobre piedra, madera o papel ni cuando se utiliza para pinturas murales sobre morteros alcalinos. Lo mismo ocurre con su exposición a una luz intensa, que tampoco influye en su color. El azul egipcio que ha estado expuesto durante miles de años al sol y al calor en los monumentos de Egipto ha conservado su color azul.

Propiedades químicas

Como un silicato muy estable, el azul egipcio sólo se puede disolver en ácido fluorhídrico. Otros ácidos fríos o calientes no disuelven este pigmento. Cuando se calienta a temperaturas superiores a 1,050°C, el azul egipcio se descompone para formar una mezcla de óxidos cúprico y cuproso. El azul egipcio también se descompone en un fundente de sosa y luego se puede disolver en ácido nítrico.

Compatibilidad

El pigmento Azul egipcio
Rafael Sanzio - El Triunfo de Galatea, 1511

El pigmento azul egipcio se presenta con imprimación de cal o yeso en esculturas y pinturas murales y no muestra reacción con estos materiales. Como pigmento, se mezcló con glaucofano y tierra verde y no se observó cambio de azul egipcio ni de los otros pigmentos; debido a su composición, cualquier reacción con otros pigmentos es improbable. Se han observado algunos posibles desvanecimientos y oscurecimientos del pigmento azul egipcio, pero no hay evidencia analítica que respalde estas observaciones.

Composición química

El azul egipcio es un silicato de cobre y calcio artificial. Debido a la coincidencia de los datos de difracción de rayos X del pigmento azul egipcio con el mineral cuprorivaita, la fórmula aceptada para este pigmento (CaCuSi 4 0 10) es la de cuprorivaita. Los análisis químicos de muestras de la antigüedad varían considerablemente en su composición y difieren de la composición de la cuprorivaita pura.

El pigmento azul egipcio en tiempos modernos

La buena noticia es que puedes utilizar este pigmento hoy en día para pintar y, de hecho, las propiedades son las mismas que has podido leer anteriormente. Por ejemplo, la tienda en línea de Natural Pigments lo tiene a la venta bajo la manufactura de Rublev.

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Pigmento Azul egipcio de Rublev

También, la Wikipedia nos dice que la luminiscencia infrarroja extremadamente potente y duradera del azul egipcio bajo la luz visible ha permitido detectar su presencia en objetos que parecen no estar pintados al ojo humano. Esta propiedad también se ha utilizado para identificar rastros del pigmento en pinturas producidas hasta el siglo XVI, mucho después de que se supusiera que su uso había desaparecido.

La luminiscencia en el infrarrojo cercano, donde ni la grasa ni la hemoglobina muestran altos coeficientes de absorción, junto con la capacidad del pigmento azul egipcio para deslaminarse al dividirse en nanoláminas después de la inmersión en agua, también indica que puede tener varias aplicaciones de alta tecnología, como en biomedicina (p. ej., bioimágenes), telecomunicaciones, tecnología láser y tintas de seguridad.

Investigadores del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley descubrieron que el pigmento azul egipcio absorbe la luz visible y emite luz en el rango del infrarrojo cercano. Esto sugiere que el pigmento azul egipcio podría usarse en materiales de construcción diseñados para enfriar techos y paredes en climas soleados, y para teñir vidrios a fin de mejorar el rendimiento de las células fotovoltaicas.

Variantes y alternativas: Pigmento Azul… ¿Chino?

El pigmento Azul egipcio
Pigmento Azul Han de Kremer

Mucho después de que los egipcios dejaran de coronar a sus reinas con coronas azules, en China también se enfrentaron a la escasez de azul.

Usaron una química inteligente para crear un pigmento azul sintético. ¿Y a dónde quiero ir con esto? Pues es que resulta que el azul y el púrpura chinos (también conocidos como Han blue y Han Purple) están relacionados químicamente con el pigmento azul egipcio, sólo que en China cambiaron el calcio por bario. El mayor problema que enfrentaron fue que solo ciertos minerales de bario raros dan resultados satisfactorios. Para superar esto, utilizaron barita mineral impura (sulfato de bario BaSO4).

La barita se encuentra con galena (sulfuro de plomo), y la adición de sales de plomo a la mezcla de partida dio una reacción más favorable. Las sales de plomo actúan como catalizadores, convirtiendo la barita en azul o púrpura chino. ¿Es este un ejemplo de desarrollo paralelo o de comercio entre el Cercano Oriente y Asia?

El análisis de la pintura encontrada en el ejército de terracota ha encontrado que el azul chino y el púrpura chino y otras muestras chinas datan de alrededor del 500 a. El proceso de elaboración del pigmento azul egipcio requiere temperaturas de 800 a 900 °C, pero el azul y el púrpura chinos necesitan alrededor de 1000 °C.

El hecho de que los egipcios, asirios y chinos desarrollaran un pigmento azul propio indica la naturaleza avanzada de sus habilidades artesanales a pesar de que no tenían conocimiento de la química. Esta falta de conocimiento sobre su producción conduce a una serie de relatos ligeramente diferentes de cómo se hizo.

Esmalte azul / esmaltina

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Diego Velázques, The Toilet of Venus (Rokeby Venus), 1648-51 (el esmalte azul está presente en la tela sobre la que se encuentra el desnudo)

El smalt, esmalte azul o esmaltina fue un pigmento importante en la pintura al óleo europea, particularmente en los siglos XVI y XVII. De acuerdo con este artículo de la Tate, su origen probablemente se encuentre en el pigmento azul egipcio, ya que ambos pigmentos están hechos de vidrio que ha sido coloreado de azul y ambos también se usan como esmaltes en cerámica. Sin embargo, el azul egipcio contiene cobre, mientras que el esmaltado deriva su color del cobalto.

Al ser un vidrio, el esmaltado es transparente y el color nunca es fuerte, aunque esto varía según la cantidad de cobalto presente. El pigmento comprende partículas grandes y es bastante grueso. Si se muele demasiado fino, el color se debilitaría, y tanto los artistas como sus coloristas habrían sabido que se debía moler cuidadosamente a mano y no por mucho tiempo. Proporcionó una alternativa mucho más barata al costoso pigmento mineral ultramarino.

La partícula más grande jamás encontrada por un conservador de Tate estaba en una pintura de Turner (Si te interesa saber más sobre el, acá te dejo el vínculo a dos de nuestras publicaciones dedicadas a este grande de la pintura: "Las atmósferas de William Turner" y "Elementos de la pintura en acuarela de John Singer Sargent y William Turner"). Dicha partícula edía unos impresionantes 70 micrómetros de ancho. Normalmente, las partículas "grandes" miden entre 10 y 20 micrómetros de ancho. Una partícula de 70 micrómetros tiende a sobresalir de la película de pintura, confiriendo textura a la superficie y se puede ver incluso sin un microscopio.

Espero que esta información te sea de mucha utilidad, y te recuerdo que siempre puedes comentar y preguntarnos sobre este y otros pigmentos (ya sea que estén presentes en nuestro catálogo o no).

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